¿Cómo funciona Bitcoin?


Para usar Bitcoin no hace falta entender todo el proceso que hay tras él, pero es recomendable tener cierta idea de cómo funciona tras la cortina.

Analogía

Una historia que puede ayudar a entender la red y las transacciones con bitcoins de una forma simple.

Juan tiene una llave con la que puede abrir sus buzones. Juan saca un cheque de uno de sus buzones que dice que es dueño de 5 bitcoins. Juan escribe un nuevo cheque por 3 bitcoins para mandárselo a Ana. El grupo de carteros que se encarga de repartir las cartas examina el cheque de Juan. Cada uno de los carteros tiene un libro donde aparecen todos los envíos hechos en la historia y comprueban que Juan de hecho tenía 3 bitcoins antes de mandar el cheque y que esa misma transacción no se ha hecho nunca. Comprueban que todas las direcciones son correctas dando los carteros su visto bueno de forma independiente. Todos anotan que Juan tiene 3 bitcoins menos y Ana tiene 3 bitcoins más. Tras hacer lo mismo con otros envíos, el primer cartero en acabar es el que se lleva una recompensa de 25 bitcoins. Los demás carteros más lentos copian la última página del cartero ganador en sus libros y todos empiezan a comprobar más transacciones.

Explicando quién es quién y qué es qué

Llaves y buzones (claves y direcciones)

Cada cartera de bitcoins tiene al menos dos claves únicas: llave privada y dirección Bitcoin.

La clave privada es el verdadero centro de las transferencias de bitcoins. Es una clave criptográfica única con un formato similar a 5Kb8kLf9zgWQnogidDA76MzPL6TsZZY36hWXMssSzNydYXYB9KF. Esta clave es con la que se crearán todas las direcciones Bitcoin que formarán parte de la cartera y quien firmará todas las transacciones de salida. Si alguien accede a esta clave podrá tener acceso a todos tus bitcoins. Es muy importante que nunca salga del dispositivo que estemos usando a no ser que estemos haciendo una copia de seguridad. Siguiendo la historia anterior, la llave privada sería la llave que abra un buzón de correos. Demostrando que podemos abrir ese buzón, estaremos demostrando que nos pertenece.

La dirección Bitcoin es la dirección que hacemos pública para que sea donde se ingresen los bitcoins. Tiene un formato parecido a este, 1CC3X2gu58d6wXUWMffpuzN9JAfTUWu4Kj. Es muy común encontrárnoslo en formato QR para facilitar su difusión. Los bitcoins en una cartera pueden estar repartidos en ilimitadas direcciones controladas por una misma clave privada. Siguiendo la analogía anterior, la clave pública es cada uno de los buzones que pueden abrirse con una misma llave. Cada buzón tiene una identificación única que, aunque en apariencia no lo enlaza con ninguna llave en particular, sólo hay una que puede abrirlo. Compartiremos cual es nuestro buzón para que pueda mandar cheques a él, pero sólo nosotros podremos abrir buzón y disponer de su contenido.

Libro de cuentas (cadena de bloques)

La idea fundamental de Bitcoin se basa en la cadena de bloques. Simplificando el concepto, podríamos imaginar a la cadena de bloques como un libro donde en cada hoja aparecen todas las transacciones que se han hecho durante un periodo de tiempo. En ella se registran la cantidad de bitcoins mandados, dirección de origen y dirección de destino. En este libro aparecen todas las transacciones que se han hecho en la red desde el mismo origen de Bitcoin.

Carteros (mineros)

La red Bitcoin se sustenta en que cada usuario de la red posee una copia de este libro y van aceptando por consenso las transacciones que se registrarán en la siguiente página. Este proceso de verificación de transacciones y creación de nuevos bloques lo llevan a cabo los “mineros”. Para incentivar el proceso, por cada bloque creado se generan un número determinado de bitcoins (en la actualidad, 25) que son entregadas a uno de los mineros. El minero que recibe la recompensa es aquel que, a través de cálculos complejos, descubre primero la clave para crear la siguiente página de la cadena de bloques.

Para evitar que la cadena de bloque pueda modificarse con malas intenciones, la característica de cada hoja (bloque) depende del bloque anterior y servirán para crear la página siguiente. De esta forma si alguien quisiera cambiar algún dato de un bloque, todo los bloques tras él cambiarían, siendo detectado por el resto de la red y rechazando esa cadena en particular al completo.

Dificultad

El código Bitcoin está programado para que cada bloque se cree cada 10 minutos, pero el tiempo dependerá de la rapidez con la que los mineros descubran la clave para crear la siguiente página. Si al cabo de 2016 bloques (unas dos semanas) los mineros han tardado menos de 10 minutos de media por cada bloque, la dificultad de encontrar la clave aumenta. En el caso que los mineros tarden más de 10 minutos por bloque, la dificultad se corregirá a la baja.

Al subir el precio, los 25 bitcoins que se obtienen como recompensa han convertido a la minería en una actividad muy lucrativa. Sin embargo, el que haya cada vez más mineros con más potencia de cálculo hace que la dificultad suba casi exponencialmente cada 10 días (aproximadamente). Al subir la dificultad, sólo equipos caros y muy potentes son capaces de tener probabilidades de encontrar el bloque, excluyendo a los pequeños mineros.

Una lista de los mineros disponibles con su precio y su potencia pueden consultarse aquí. Si queremos saber lo rentable que son a la dificultad actual, introducir la potencia y el tiempo de minado aquí. Hay que tener muy en cuenta que la dificultad tiende a aumentar, disminuyendo la rentabilidad.

Si tienes preguntas, no dudes en dejar un comentario debajo y te intentaremos contestar lo mejor posible.


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